ЭКСПЛУАТАЦИЯ И БОЕВОЕ ПРИМЕНЕНИЕ, НА БРИТАНСКОЙ СЛУЖБЕ

14 апреля 1916 г. первые два серий-ных самолета (с номерами 9376 и 9378) поступили в отряд «А» 5-й эскадрильи 5-го авиакрыла RNAS, размещенный в Кудекерке (Франция). 9 мая в этом подразделении числилось уже шесть таких машин, а в июне «полуторастоечные» начали поступать также в 1-е авиакрыло и дюнкеркский военно-морской арсенал. В эскадрильях английской морской авиации новые машины активно и широко применялись на западном, македонском и итальянском фронтах, а также на Ближнем Востоке. Кроме уже упоминавшихся 1-го и 5-го авиакрыльев RNAS, летом 1916 г. «сопвичи» получило 3-е авиакрыло, достигшее боеготовности к октябрю. Летчики этого подразделения, укомплектованного в основном одноместными машинами, носили прозвище «сопвич сэйлорс» («моряки сопвича»). Они летали на бомбардировку тыловых объектов противника, а также на сопровождение бомбардировщиков из других частей, в том числе и французских.

В качестве примера их боевой деятельности можно привести первый крупный бомбовый рейд союзной авиации на территорию Германии, состоявшийся 12 октября 1916 г. Целью налета был оружейный завод фирмы «Маузер» в городе Оберндорф. В операции участвовали 34 французских бомбардировщика «Фарман» и «Бреге», а также 22 «сопвича». Объединенной эскадре предстояло лететь до Оберндорфа за линией фронта более 230 км. С учетом низкой скорости французских «бомбовозов» этот полет над вражеской территорией длился почти два часа. Над целью союзников встретил плотный огонь зенитных батарей и яростные атаки перехватчиков.

Чтобы сорвать бомбардировку, немцы подняли в воздух все, что только могло летать и стрелять, включая даже двухмоторные бомбардировщики «Гота». Тем не менее экипажи союзников выполнили приказ, заплатив за это шестью сбитыми французскими бомбардировщиками и тремя «сопвичами», два из которых разбились, а третий совершил вынужденную посадку и был захвачен противником. По возвращении французам засчитали четыре сбитых германских самолета и еще один — пилоту «Сопвича», будущему английскому асу Раймонду Коллишоу.

Первым подразделением Королевского воздушного корпуса, получившим «полуторастоечные», стала 70-я эскадрилья. Поначалу поставки шли довольно медленно. Отряд «А» перевооружился на новые машины 24 мая, отряд «В» — 29 июня и отряд «С» — 30 июля. На своих новых машинах эскадрилья приняла участие в сражении на реке Сомма, где союзники долго, но в целом безуспешно пытались прорвать немецкую оборону. Жаркие наземные бои там сопровождались ожесточенными схватками в воздухе.

12 октября, в тот самый день, когда морские «сопвичи» участвовали в налете на Оберндорф, на западный фронт прибыла 45-я эскадрилья RFC, вооруженная «полуторастоечными». ^января 1917 г. к первым двум добавилась еще одна эскадрилья под номером 43.

Самолеты 43, 45-й и 70-й эскадрилий использовались в качестве двухместных истребителей и дальних разведчиков. Они активно участвовали в напряженных воздушных боях над Фландрией в апреле 1917 г. Из-за чрезвычайно высоких потерь этот месяц вошел в историю английской авиации как «кровавый апрель».

Потери не обошли и эскадрильи «сопвичей»: многие экипажи погибли или пропали без вести. «Сопвич» из-за более низкой скорости и слабой маневренности не мог сражаться на равных с германскими истребителями «Альбатрос». Задняя стрелковая точка не очень помогала, поскольку из-за перегрузок ею невозможно было пользоваться во время маневров машины. Чтобы дать возможность стрелку открыть прицельный огонь, летчик должен был вести самолет по прямой, а это делало его прекрасной мишенью.

Тем не менее экипажам «полутора-стоечников» тоже порой удавалось добиваться успеха. Самым удачливым пилотом считался капитан Джеффри Хорнблоуэр Кок из 45-й эскадрильи. На пару с летнабом Джоном Мурсоном он, согласно официальным английским данным, сбил шесть самолетов типа Альбатрос D.III и еще семь — летая с другими стрелками. Все победы были одержаны за три с половиной месяца, с апреля по июль 1917 г. Таким образом, Кок стал самым результативным летчиком-истребителем, воевавшим на «Полуторастоечном». Но 22 июля его везению пришел конец. В очередном бою он был подбит, сделал вынужденную посадку за линией фронта и остаток войны провел в германском лагере для военнопленных.

«Уан энд халф страттеры» относительно недолго состояли на вооружении передовых английских частей. Уже в 1917 г британские эскадрильи Западного фронта, летавшие на этих машинах, начали перевооружать на новые одноместные истребители. На второстепенных фронтах — в Греции, Италии и Палестине, где не было столь сильного воз-душного противодействия, они продержались дольше, но и там, в конце концов, были выведены из боевого состава. Наиболее долго (что не удивительно) английские «полуторастоечные» эксплуатировались в летных школах.