ФРАНЦУЗСКИЕ «СОПВИЧИ»

Как уже говорилось ранее, в середине апреля 1917 г англичане по просьбе французского командования начали поставлять «полуторастоечные» во Францию. Они передали в состав «Армэ дель Эйр» (название французских ВВС, в буквальном переводе — «воздушная армия») 21 одноместный и один двухместный «Полуторастоечник». Вскоре французы получили еще одну, более крупную партию самолетов; таким образом, общий объем поставок составил девять двухместных и 67 одноместных «сопвичей». Аэропланы передавались прямо из строевых частей RNAS и RFC, воевавших на Западном фронте. Правда, с 41 машины англичане предварительно сняли двигатели, но в ротатив-ных моторах французы недостатка не испытывали.

Затем к импортированным самолетам добавились «сопвичи» местного производства, поступавшие во все больших количествах. Однако это вов-се не означает, что французы считали «Полуторастоечный» идеальной машиной. Просто к моменту его запуска в серийное производство все остальные французские бомбардировщики были хуже. Между тем уже весной 1917 г. бомбардировочные эскадрильи «сопвичей» стали нести в воздушных боях серьезные потери. Хотя максимальная скорость Sop.1B1 была гораздо выше, чем у тогдашних «фарманов» и «вуазенов», она все же оказалась недостаточной, чтобы уходить от новых «альбатросов», «роландов» и «пфальцев». А отсутствие пулемета сзади фактически делало одноместный «Сопвич» столь же безза-щитным, как и старые бомбардировщики «гондольной» схемы с толкающими винтами. В результате летом 1917 г. пришлось издать приказ, разрешающий боевое применение одноместных «полуторастоечных» в светлое время суток только с сильным истребительным эскортом.

Между тем массовая штамповка «сопвичей» во Франции продолжалась.

Авиазаводы работали на полную мощность, выполняя ранее заключенные контракты. К концу 1917 г. на «полуто-растоечных» летали уже 74 эскадрильи «Армэ дель Эйр». Лицензионный «Сопвич» стал самым распространенным французским многоцелевым самолетом на Западном фронте. Но к тому времени уже были разработаны, испытаны и запущены в серию новые фронтовые бомбардировщики, превосходившие «Полуторастоечный» по всем параметрам. И «Сопвич» с его невысокой скоростью, слабой защищенностью и относительно малой бомбовой нагрузкой сразу потерял для французов всю свою былую привлекательность.

В начале 1918 г. командование «Армэ дель Эйр», как бы очнувшись, вдруг увидело перед собой огромное количество новеньких, но безнадежно устаревших машин, которые надо было куда-то девать. Председатель Объединенного комитета французского парламента по аэронавтике де Абиньи даже назвал эту ситуацию «сопвичевым военно-финансовым кризисом». В конце концов значительное число самолетов разбросали по летным школам, а 965 двухместных и 191 одноместный самолет прямо с заводов отправили в резерв, на базы хранения. 514 из них (384 двухместных и 130 одноместных) весной 1918 г. передали американцам в качестве учебных машин.

По состоянию на 1 апреля 1918 г. во французских фронтовых эскадрильях еще числилось 395 двухместных и 47 одноместных «сопвичей». В дальнейшем их количество постепенно сокращалось и к началу октября сошло на нет. В учебных подразделениях они продержались дольше, но по окончании войны также были списаны.

Отдельные машины в послевоенные годы использовались для различных испытаний и экспериментов; например в 1920 г. «Сопвич» стал первым французским самолетом, совершившим посадку на корабельную палубу.

Незначительное число «демобилизованных» и разоруженных машин продали частным лицам и мелким авиакомпаниям, которые использовали их до середины 1920-х гг. для воздушного туризма, курьерских и почтовых перевозок.